Como os pesquisadores estão garantindo que seu trabalho tenha impacto

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Por Jack Leeming - Nature News and Comment*

 

  • Ilustração de Jay Bendt

​Quando Melissa Craig percebeu que a matéria biológica, como as algas, poderia diminuir a velocidade dos poderosos deslizamentos submarinos, liberando substâncias químicas que ajudavam a unir os montes do fundo do mar, ela não conseguiu compartilhar o entusiasmo de seus colegas em torno da descoberta. O grupo, sediado na Universidade de Bangor, no Reino Unido, construiu versões em miniatura desses deslizamentos de terra em tanques de água, alterando a composição e a quantidade de material que compunham os montes para modelar o fundo do mar em sua forma mais violenta.

A descoberta de Craig foi sem precedentes. "Não houve nada antes de suas experiências que encontraram os mesmos resultados", diz o cientista oceânico Jaco Baas, supervisor de Craig em Bangor. Mas Craig, então uma estudante de doutorado que estava visitando a Universidade de Adelaide, na Austrália, não podia ver como sua descoberta de algas seria de interesse para alguém além de seu círculo acadêmico imediato. "Eu me esforcei para apreciar o impacto do que eu estava fazendo", diz ela. Assim, no final de fevereiro deste ano, Craig começou a trabalhar como geólogo na Oil Search, uma empresa de energia com sede em Papua Nova Guiné. Ela espera realizar pesquisas com aplicações práticas claras.

Muito antes de embarcarem em programas de doutoramento, os professores e os media dizem aos potenciais cientistas que o seu trabalho terá um impacto duradouro. Seja ajudando a curar doenças, construindo infraestrutura de energia limpa, ou mesmo fornecendo comida ou água para comunidades afetadas pela fome ou pela seca, muitos pesquisadores em início de carreira esperam que possam de alguma forma fazer a diferença. “Crescemos pensando que vamos resolver os problemas do mundo”, diz Florie Mar, diretora de comunicação científica da Genentech no sul de São Francisco, Califórnia. Ela obteve seu PhD em biologia do câncer em 2015 pela Universidade da Califórnia, em San Francisco.

Embora os pesquisadores sejam frequentemente motivados por um senso de curiosidade e pelo impulso de explorar como o mundo funciona, alguns também veem a ciência como uma maneira de tornar o mundo um lugar melhor. É amplamente reconhecido que o esforço científico funciona como um acúmulo de pequenas descobertas. "Seu conhecimento - por mais imprevisível e por mais inútil que possa parecer - será valioso", diz Philip Blower, químico de imagem do câncer do King's College de Londres. Mas Mar e Craig dizem que esperavam obter resultados mais tangíveis durante o curso de suas pesquisas. "Eu queria algo que pudesse medir", explica Mar. Craig procura por um pensamento semelhante: "Eu queria algo visual - como ver alguém andando com algo que você sabe que você fez ou ajudou."

Ambos agora sentem que estão usando suas habilidades científicas para fazer um trabalho significativo fora da academia. Mar, por exemplo, instrui médicos e farmacêuticos sobre os usos clínicos dos medicamentos da Genentech - informações que ela prevê que ajudarão os pacientes.

A necessidade de encontrar um significado mais profundo em seu trabalho aflige muitos cientistas, que podem se sentir presos em um sistema freqüentemente com garganta cortada, que está mais preocupado com a bibliometria do que com a transferibilidade. Muitos também dizem que não conseguem ver como sua pesquisa está contribuindo para a sociedade de maneira significativa. Um relatório de 2016 do serviço de networking profissional O LinkedIn observa que 41% dos profissionais de pesquisa - em comparação com 37% em todos os setores - dizem que são principalmente motivados por objetivos e não por dinheiro ou status.

Os empregadores devem sentar-se e tomar conhecimento: o mesmo relatório constatou que os funcionários orientados por objetivos tinham maior satisfação no trabalho e eram mais propensos a permanecer na empresa por pelo menos três anos. Para ajudar a manter o interesse em seu trabalho, os pesquisadores podem tentar várias maneiras de se manter motivados. Alguns procuram laboratórios que estejam envolvidos em pesquisas altamente translacionais ou que colaborem com parceiros da indústria. Outros procuram postos de pesquisa na indústria. E os cientistas mais focados comercialmente podem até mesmo lançar empresas iniciantes para descobrir o impacto e o valor que elas exigem.

Impacto através da indústria

Para muitos pesquisadores em início de carreira, o tamanho do esforço científico, bem como uma pressão crescente para obter subsídios e publicar resultados, pode ser desencorajador. "Quando falo com pós-doutorandos e estudantes de doutorado, eles geralmente se sentem como engrenagens em uma máquina gigantesca", diz Jason Blackstock, professor de políticas públicas e engenharia da University College London, que se formou como físico. "Há uma tremenda pressão para publicar em qualquer direção que os conselhos de pesquisa do Reino Unido estejam financiando".

Dolores Del Prete, uma pesquisadora de pós-doutorado que estuda o papel de certas células no cérebro em distúrbios psiquiátricos no BioMed X, uma organização de pesquisa contratada em Heidelberg, Alemanha, concorda que o sistema pode parecer esmagador. Durante seu primeiro período como pós-doutorado, no qual investigou uma proteína ligada à doença de Alzheimer na Faculdade de Medicina Albert Einstein, em Nova York, Del Prete decidiu que precisava entrar em um ambiente que conduzisse pesquisas mais aplicadas. "Eu estava fazendo uma pesquisa realmente básica", diz ela. “Eu gostei, mas eu tive essa pressão que foi toda sobre a publicação - para obter mais documentos, para obter mais doações, para continuar. Foi frustrante ”. Ela acha que a roda de hamster publicar-ou-perecer na qual ficou presa será um conceito familiar para muitos pesquisadores na academia.

Na BioMed X, Del Prete pode ver os resultados de seu trabalho com mais clareza. "No futuro, a indústria pode desenvolver o nosso medicamento", explica ela.

Para alguns, a capacidade de evitar a frustração e encontrar significado em seu trabalho pode vir do desenvolvimento de um projeto paralelo. Quando Mar notou sua pesquisa de doutorado transformando-se de um empreendimento agradável em uma tarefa de três anos, ela começou a fazer vídeos que combinavam narrações e ilustrações de quadros brancos para explicar tópicos complexos como variação genética, neurociência e diabetes ao público. Até agora, ela postou mais de 60 vídeos no YouTube como uma maneira de interagir com seu público, rastrear o interesse, ensinar ciências e encontrar um impacto imediato na vida real. Desde então, ela lançou a Youreka Science, uma empresa independente de comunicação científica.

Mar diz que as habilidades que ela adquiriu durante seu PhD, incluindo pensamento crítico e comunicação de idéias científicas ao público, apoiaram sua nova direção profissional. "É uma maneira de utilizar seu treinamento científico", diz ela.

Ciência translacional

Blackstock diz que os cientistas em início de carreira que querem que sua pesquisa tenha um impacto social mais amplo devem procurar trabalhar e estudar em instituições que fomentem essa iniciativa por meio de programas focados na transferibilidade. "Se você realmente quer mudar o mundo, apenas aprendendo o material técnico ainda deixa você tentado a descobrir como tudo o que você aprendeu é importante", diz ele. Em vez disso, “Encontre programas que tenham níveis realmente práticos de engajamento. Ou, no mínimo, programas cujos projetos têm parceiros do mundo real ”que possam ensinar os alunos a aplicar suas descobertas de uma maneira prática fora da academia. Como exemplo, Blackstock cita o programa de treinamento 'How to Change the World' da University College London, que ele dirige, e que combina estudantes de engenharia com representantes da indústria e do governo para examinar questões como qualidade da água e transporte público. Os parceiros incluíram o Departamento de Transportes do Reino Unido e a empresa de engenharia Atkins, com sede em Londres.

Cientista que trabalha no Laboratório Almac Diagnostics
A criação da Almac Diagnostics em Craigavon, no Reino Unido, exigiu financiamento de fora da academia. Crédito: Keith Arkins

Ele também sugere que os estudantes encontrem programas de PhD que colaborem diretamente com a indústria. A Sociedade Fraunhofer da Alemanha, por exemplo, recebe 70% de seu financiamento de pesquisa de contratos com parceiros externos e opera institutos que se concentram em temas como lasers e tecnologia de madeira. Desenvolver um dispositivo ou procedimento que as pessoas precisam é um componente integral do programa de pesquisa, em vez de um bônus.

Depois que Atma Ivancevic concluiu seu doutorado em bioinformática na Universidade de Adelaide, ela percebeu que precisaria se preocupar em selecionar um laboratório para seu trabalho de pós-doutorado. Ivancevic estudou elementos móveis no DNA - sequências que se movem ao redor do genoma através de gerações para impulsionar a evolução - e achou agradável, mas diz que sua transferência não era óbvia para ela na época. "Era difícil ver como isso poderia ser aplicável a algo nos dias de hoje", diz ela. "Os tipos de efeitos que estamos falando levam milhões de anos para se concretizar."

Ela sabia que havia encontrado o laboratório certo quando, durante uma entrevista, um supervisor potencial inclinou a tela do computador na direção dela. "Ele me mostrou quatro ou cinco e-mails que recebeu naquele dia das famílias - não de outros cientistas", diz Ivancevic. Um deles perguntou sobre sua pesquisa sobre a genética da epilepsia grave em mulheres e se houve algum avanço recente. "Não importa se ele publicou um artigo naquele ano ou não", diz ela. “Ele ainda teria respondido aqueles e-mails. Isso é impacto na vida real ali mesmo.

Ivancevic acha que a sorte, assim como o design, pode desempenhar um papel na determinação do impacto do trabalho dos cientistas. “Talvez eles ainda não tenham descoberto como isso é aplicável ainda.” A Blower também acredita na serendipidade científica e, portanto, defende pesquisas que nem sempre se propõem a resolver um problema específico ou abordar um problema específico. “Você vira muitas pedras e, com a maioria delas, não há nada por baixo, mas ocasionalmente há alguma coisa. Se você não virar a pedra ”, diz ele,“ você não encontrará a coisa ”.

Uma dessas pedras revelou a tecnologia de edição de genes CRISPR. Rachel Haurwitz fez seu PhD e trabalhou como pós-doutorado no laboratório de Jennifer Doudna na Universidade da Califórnia, em Berkeley - um dos locais de nascimento da CRISPR. Haurwitz, atual executivo-chefe da Caribou Biosciences em Berkeley, que tem como objetivo comercializar a tecnologia, vê a ascensão da CRISPR como evidência para apoiar o contínuo financiamento da pesquisa básica, juntamente com mais trabalho de tradução. “Acho que essa história fortalece ainda mais o enorme valor e a necessidade de investir em pesquisa básica”, diz ela. "Fingir que sabemos exatamente aonde ir para descobrir ou inventar a próxima grande coisa é incrivelmente ingênuo."

Ela sugere que os cientistas que querem ver o impacto de seu trabalho devem procurar laboratórios e empresas que façam pesquisas translacionais. "Ativamente encontrar uma maneira de se colocar lá", diz ela. "Existem alguns laboratórios no meio acadêmico que estão mais próximos desse limite, e há muitas empresas na indústria que usam ciências e tecnologias da vida para tentar resolver um problema".

Motivação do mundo real

Para alguns pesquisadores, lançar seu próprio negócio pode fornecer o significado que eles procuram. Em 2000, Paul Harkin, oncologista molecular da Queen's University Belfast, começou a perceber que, para ampliar seu trabalho sobre o gene BRCA1 , que está implicado no câncer de mama hereditário, ele teve que se afastar da academia.

Harkin havia reconhecido que amostras preservadas de tumores armazenados em laboratórios e hospitais em todo o mundo seriam uma fonte inestimável de dados que ligam informações genéticas aos resultados dos pacientes, se os médicos tivessem as ferramentas para extrair de forma confiável o RNA parcialmente degradado do tecido. Mas ele não conseguiu lançar o projeto de seu laboratório na Queen's. "Eu precisava trazer financiamento substancial e experiência adicional para chegar à aplicação comercial", explica Harkin.

Assim, em 2004, ele co-lançou uma empresa - agora conhecida como Almac Diagnostics e baseada em Craigavon ​​na Irlanda do Norte, no Reino Unido - para levar seu trabalho ao mercado. “Eu nunca fiquei desiludido”, ele diz, “mas eu era muito pragmático sobre o que poderia ser alcançado em um ambiente acadêmico”.

O foco da empresa, desde então, tem sido o de fornecer suporte a ensaios clínicos para a indústria farmacêutica. E Harkin observa que pelo menos uma das drogas em que trabalhou foi comercializada nos Estados Unidos.

Embora se sinta satisfeito por saber que a empresa que construiu está diretamente envolvida na obtenção de remédios para os pacientes, Harkin destaca o efeito positivo que a Almac Diagnostics teve no cenário do emprego científico na Irlanda do Norte. Ele estima que cerca de 50% dos funcionários da Almac Diagnostics têm PhDs; e sua empresa-mãe, o Grupo Almac, emprega mais de 3.000 pessoas na província. "Existem agora alternativas na arena científica na Irlanda do Norte - não são apenas empregos na academia", diz ele.

Harkin acredita que os pesquisadores em início de carreira que querem causar impacto deveriam considerar seriamente aceitar uma posição na indústria. "Jovens cientistas que chegam não entendem o potencial da indústria", diz ele. “Você pode não ter um projeto em sua totalidade, mas faz parte desse time que recebe alguma coisa na clínica.”

No entanto, muitos cientistas afirmam que a curiosidade é suficiente para justificar a investigação de uma questão de pesquisa. O interesse de Baas em depósitos no fundo do mar é motivado por uma maravilha em como o mundo funciona. "O que me motiva é descobrir coisas, na verdade", diz ele. “Eu tenho perguntas na minha cabeça o tempo todo; Eu quero encontrar respostas para essas perguntas. A pesquisa é o veículo ideal para isso. Meu trabalho é meu hobby. ”

Ivancevic está programado para começar outro pós-doutorado em agosto. Ela diz que, mesmo que tivesse saído do meio acadêmico, ela teria se mantido a par da pesquisa em seu campo e entenderia o impulso da curiosidade. "Eu posso ver como isso pode consumir você", diz ela. "Você só quer descobrir o porquê."

Craig também espera acompanhar seu campo acadêmico. "É quase como um hobby - é tão legal e significativo para a comunidade de geociências", diz ela. "Mas ainda estou atraído por outras atividades que aplicam minha ciência."

​Referência:

​LEEMING, Jack. How researchers are ensuring that their work has an impact. Nature, n. 556, p. 139-141, apr. 2018.

*Texto publicado originalmente pela revista Nature News and Comment

https://www.nature.com/articles/d41586-018-03925-8?utm_source=fbk_nnc&ut...

Tipo de em foco: 
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